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Mistério Revelado: Cientistas revelam por que as zebras têm listras

Foto de Karim MANJRA
Tempo de leitura: 10 minutos

E por que existe um padrão tão marcante assim? Embora os especialistas tenham apresentado várias teorias ao longo dos anos, um novo estudo realizado em agosto de 2020 revela ter uma resposta definitiva a respeito dessas listras pretas e brancas.

Embora haja muito o que aprender sobre o mundo animal, o mistério das listras da zebra vem intrigando muitos pesquisadores por décadas. No entanto, em todo esse tempo, eles não conseguiram encontrar uma explicação concreta por trás das listras da criatura.

De acordo com o site de ciência BBC Future, apresentaram-se nada menos que 18 teorias ao longo dos anos.

Desvendando o mistério das listras

Com isso em mente, você deve estar se perguntando por que os especialistas acharam tão difícil responder à esta pergunta. Tim Caro apresentou algumas dicas sobre esse ponto específico durante uma conversa com a BBC em dezembro de 2019. Caro é um ecologista evolucionista que trabalhou extensivamente no comportamento animal e na biologia da conservação.

Além disso, Caro dedicou quase 20 anos de sua carreira examinando peles de zebra.

As pessoas falam sobre listras de zebra há mais de cem anos. No entanto, é preciso realmente fazer experimentos e pensar claramente sobre o problema para entendê-lo melhor”.

Nessa entrevista, Caro revelou o que encontrou num estudo de longo prazo sobre listras de zebra. Há cerca de 10 anos, o ecologista juntou-se a outros três especialistas para elaborar um relatório sobre o assunto, na esperança de desvendar o mistério. Vindo de ambos os lados do Atlântico, faziam parte da equipe de pesquisadores, seus colegas Alison Irwin, Martin How e Dunia Gonzales.

Durante o estudo, o grupo analisou suposições discutidas anteriormente por diferentes especialistas. Além disso, Caro e seus colegas pareciam ter chegado a uma conclusão após muita pesquisa intensiva. Por fim, eles publicaram o relatório no periódico Proceedings of the Royal Society B em agosto de 2020.

Mistério Revelado: Cientistas revelam por que as zebras têm listras
Foto de TeeFarm from Pixabay

Algumas teorias populares da pele listrada

Antes de mergulharmos nas conclusões desse relatório, porém, vamos nos concentrar em algumas das teorias mais populares sobre listras de zebra. Como mencionamos anteriormente, discutiram-se muitos deles ao longo dos anos, mas apenas alguns poucos realmente vingaram. Para começar, vamos iluminar uma ideia que um pesquisador teve originalmente em 2008.

Naquela época, um pesquisador chamado JC Briand Peterson publicou um artigo no African Journal of Ecology . Neste relatório, Peterson afirmou que as listras de zebra faziam parte de “um sistema de identificação” dentro do grupo do animal. A BBC também observou que a teoria de Peterson comparou as marcas da zebra com as impressões digitais de uma pessoa.

Para expandir a ideia de Peterson, o site do Daily Mail entrou em detalhes um pouco mais em julho de 2018. De acordo com o jornal, as listras podem ser particularmente vitais para zebras fêmeas e seus filhos. Os padrões em preto e branco exibidos teoricamente auxiliam na “comunicação visual” da zebra com seus potros.

Enquanto isso, outros cientistas afirmam que as zebras desenvolveram listras como forma de esfriar o próprio corpo. A teoria propõe que as manchas pretas do animal fornecem calor no início do dia. Então, com o passar das horas, as áreas brancas de suas peles impedem que fiquem muito quentes com as temperaturas escaldantes da África.

Teoria da Termorregulação

Termoregulação é o nome desse processo. E, na opinião dos especialistas em animais Stephen e Alison Cobb, é a resposta perfeita para o mistério das listras da zebra. O casal passou a realizar seu próprio experimento em 2016, antes de publicar suas descobertas no Journal of Natural History em junho de 2019.

Os Cobbs escreveram: “Nós medimos as temperaturas de listras pretas e brancas em duas zebras vivas e em uma pele de zebra, em dias de sol separados no Quênia. Havia uma diferença de 12 ° C a 15 ° C entre as temperaturas das listras das zebras vivas durante as sete horas do meio do dia. As temperaturas da pele atingiram 16 ° C mais altas do que as zebras vivas”.

Mistério Revelado: Cientistas revelam por que as zebras têm listras
Foto por Barbara Fraatz from Pixabay

Depois de notar que as zebras transpiram no calor, os Cobbs apresentaram uma teoria interessante. Nos últimos anos, revelou-se que os animais equídeos abrigam uma molécula conhecida como latherina. Ele desempenha um papel crucial em espalhar o suor em seus cabelos, o que os faz secar e resfriá-los.

Sem a espuma, a transpiração vai fixar na pele da criatura e superaquecê-la. Então, Cobbs continuou, “Nós sugerimos que a diferença abrupta de temperatura entre as listras causa um movimento caótico de ar acima da superfície do cabelo, aumentando assim a dissipação de calor por evaporação. Este mecanismo de resfriamento explica as temperaturas mais baixas das listras de zebra vivas do que as do couro inanimado”.

As listras não baixam a temperatura

No entanto, embora essas diferentes ideias levantem pontos interessantes, contestaram-se todas ao longo dos anos. Voltando à teoria do sistema de identificação, o site BBC Future observou que mais experimentos precisam ser feitos em zebras para provar seu valor. E quanto à hipótese de que suas peles evitem o superaquecimento, outro especialista afastou a possibilidade em julho de 2018.

Depois de conduzir pesquisas sobre o assunto, a professora Susanne Åkesson, da Universidade Lund, da Suécia, falou a respeito ao Daily Mail: “As listras não baixam a temperatura. Espera-se que as listras de zebra resfriem o corpo por meio de redemoinhos convectivos de ar, induzidos por gradientes de temperatura sobre listras pretas e brancas alternadas”.

Essa hipótese parece razoável”, continuou Åkesson. “Porque sob o sol, as listras pretas da zebra são mais quentes devido à maior absorção da luz solar em comparação com as listras brancas. Foi mostrado pela fotografia infravermelha que as listras pretas iluminadas pelo sol são mais quentes do que as listras brancas, e que a diferença entre elas aumenta com o aumento da temperatura do ar”.

A partir desta afirmação, Åkesson fez sua última observação ao jornal. A acadêmica concluiu: “À noite, no entanto, as diferenças de temperatura são invertidas, com listras pretas sendo mais frias do que as brancas”. Enquanto isso, a teoria da camuflagem foi dissecada por Tim Caro em 2016, quando ele publicou um livro intitulado simplesmente Zebra Stripes.

Teoria da camuflagem não vingou

Naquela publicação, Caro destacou que as zebras não se escondem na selva. Em vez disso, elas geralmente ficam em grandes espaços sem nada ao redor para bloquear a visão de um predador. Por conta disso, o ecologista observou que as listras pretas e brancas os tornariam ainda mais visíveis aos animais famintos.

Caro sugeriu que as listras pretas e brancas poderiam ser mais eficazes se as zebras se reunissem em áreas de floresta, mas esse não é o caso. Além disso, os animais também tendem a fugir quando confrontados com o perigo. Nesses casos, o especialista afirmou que a chamada camuflagem torna-se bastante sem sentido.

Além disso, Caro disse as listras das zebras aparentemente não afetam os leões, pois eles continuam se alimentando delas. Os números anteriores também sugerem que os predadores nunca tiveram dificuldade em identificá-los. Por exemplo, de 1966 a 1968, o Parque Nacional Kruger revelou que cerca de 20% das presas dos grandes felinos eram zebras.

Verdadeiro motivo das zebras serem listradas

Nessa nota, vamos voltar nosso foco para o estudo que foi publicado em agosto de 2020. Como mencionamos anteriormente, tanto Caro quanto How estiveram envolvidos no projeto de 10 anos, ao lado de outros dois especialistas. E de acordo com eles, eles descobriram a verdadeira razão pela qual as zebras possuem corpos listrados.

Acontece que os padrões em preto e branco são incrivelmente eficazes para afastar insetos famintos. A BBC relatou que os cientistas estudaram essa ideia intermitentemente por quase 100 anos, já que certos insetos representam um perigo real para os animais africanos. As moscas tsé-tsé e mutucas são particularmente problemáticas nesse aspecto.

moscas tsé-tsé
Foto por Jack Drafahl from Pixabay

Essas duas espécies de insetos se alimentam do sangue de animais selvagens e, posteriormente, carregam várias doenças prejudiciais. De acordo com o site da BBC, as moscas tsé-tsé e as mutucas espalham a doença dos cavalos africanos e a doença do sono. Se isso não bastasse, eles também podem transmitir a gripe equina, que pode matar o animal afetado.

Moscas dependem de referência visual para pousos controlados

No entanto, em estudos anteriores, os pesquisadores notaram que as moscas tsé-tsé não tinham plasma de zebra em seus sistemas. Outros relatórios também indicaram que diferentes insetos voadores evitaram cair em áreas com padrões listrados. Então, Caro e seus colegas se concentraram nessa ideia durante seu trabalho em grupo, antes de apresentar suas descobertas ao mundo.

O relatório Proceedings of the Royal Society B diz: “De todas as hipóteses avançadas para explicar por que as zebras têm listras, a prevenção do ataque de moscas picadoras é de longe o maior apoio. No entanto, os mecanismos pelos quais listras impedem pousos ainda não são compreendidos. Uma hipótese lógica e popular é que as listras interferem nos padrões de fluxo óptico necessários aos insetos voadores para executar pousos controlados”.

Em seguida, Caro e seus colegas sugeriram que o “efeito de abertura” poderia ser o responsável. Para lançar mais luz sobre o estudo, How falou com o site iNews em agosto de 2020, após a publicação do relatório. E ele revelou que você já deve estar familiarizado com o conceito, mesmo que não reconheça o termo.

Mistério Revelado: Cientistas revelam por que as zebras têm listras
Foto por Dan Gold on Unsplash

How disse ao site, “O efeito de abertura é uma ilusão de ótica bem conhecida que, na visão humana, também é conhecido como efeito de mastro de barbeiro. Listras em movimento, como aquelas nas placas giratórias de mastros de barbeiro fora das barbearias, parecem se mover em ângulos retos com a faixa, ao invés de em sua verdadeira direção. Assim, o mastro parece se mover para cima, em vez de ao redor de seu eixo”.

Plano de estudo

Com isso em mente, os quatro pesquisadores traçaram seu plano no estudo. Para aprender mais sobre os efeitos ópticos, eles conduziram um experimento interessante. O artigo dizia: “Ao registrar e reconstruir o comportamento da mosca tabanida em torno de cavalos que usam peles com padrões diferentes, poderíamos descobrir essas hipóteses usando estímulos-alvo realistas”.

O teste foi realizado em fevereiro de 2019 nas instalações de Hill Livery em Bristol, Inglaterra. Como os pesquisadores notaram, vários cavalos foram selecionados para participar, mas isso não é tudo. Na verdade, o proprietário Terri Hill também tinha um rebanho de zebras, então elas também foram usadas.

As mutucas foram o componente final do experimento, pois Caro e seus colegas procuraram ver como reagiriam. Assim, com tudo no lugar, os cavalos foram enfeitados com três trajes diferentes. Alguns deles usavam capas de cor lisa em preto ou branco, enquanto o resto ostentava padrões de zebra.

A partir daí, eles deixaram os cavalos e zebras para pastar por conta própria, com as mutucas se interessando. No entanto, os pesquisadores notaram um padrão óbvio com o passar do tempo. As moscas foram atraídas para os animais em trajes simples, assim como teriam sido em circunstâncias normais.

No entanto, os cavalos e zebras restantes não foram incomodados tanto. Enquanto algumas das mutucas pousaram em seus corpos, a maioria delas lutou para encontrar seus alvos. O site da BBC informou que os insetos não conseguiam diminuir a velocidade à medida que se aproximavam, o que os fazia ricochetear nos animais.

Conclusão do plano de estudo

Caro resumiu a situação no momento do experimento. Ele disse: “Parece que as mutucas não podem reconhecer aquela superfície preta e branca como um bom local de pouso”. Para adicionar a isso, How detalhou por que os insetos estavam tendo tantos problemas com os padrões listrados durante sua conversa com o iNews.

Como explicou, “À medida que qualquer mosca se aproxima de uma superfície de pouso, ela ajustará sua velocidade de acordo com a rapidez com que a superfície se expande em sua visão, permitindo um pouso lento e controlado. No entanto, as listras interrompem esse ‘fluxo óptico’ através do efeito de abertura, levando a mosca a acreditar que a superfície de pouso está mais longe do que a realidade. Isso significa que a mosca não reduz a velocidade ou pousa com sucesso”.

Portanto, após décadas de debate, eles conseguiram revelar o verdadeiro propósito por trás das marcas em preto e branco das zebras. Sem surpresa, Caro ficou encantado com as descobertas, mas seus pensamentos imediatamente saltaram para outro animal assim que publicaram o relatório. Segundo o professor, cavalos podem se beneficiar dessas informações no longo prazo.

Em declarações à iNews em agosto de 2020, Caro concluiu: “Esses estudos empolgantes não apenas nos aproximam da compreensão de uma das espécies mais icônicas e fotogênicas do mundo, mas também são de grande interesse para os agricultores que tentam reduzir os danos causados ​​por picadas de moscas. E até mesmo empresas de roupas de cavalos em geral estarão interessadas”.


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Escrito por Anderson di Aguiar

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